For our heritage and freedom ! Home | About | Contact | Vincent De Roeck | Liberty Quotes | The Free State | In Flanders Fields | Nova Libertas | Feeds |

Belgium teeters on a linguistic edge

As French-speakers spread north in Belgium, Flemish hear a threat. If Belgium vanishes one day, it will be because of little towns like this one, where Flemish politicians are riding a new wave of nationalism and pushing for an independent state. Liedekerke has only 12,000 inhabitants, but its elected council has caused a stir by insisting on the "Flemish nature" of the town. Not only must all city business and schooling take place in Flemish, true throughout Flanders, but children who cannot speak the language can be prohibited from taking part in holiday outings, like hikes and swimming classes. "België barst!" says the graffiti on the bridge near the train station, or "Belgium bursts," the cry of the nationalists who want an independent Flanders. But here they also want to keep the rich, French-speakers from Brussels - only 21 kilometers, or 13 miles, away, and 15 minutes by train - from buying up this pretty landscape and changing the nature of the village.

Marc Mertens, 53, is the full-time secretary of the town, a professional manager who works under the elected, but part-time village council. Sitting in a café near the old church - Liedekerke is thought to mean "church on the little hill" - he describes how his grandfather fought in World War I under officers who only gave commands in French. "And then they would say in French: 'For the Flemish, the same!' " he said. The phrase still rankles, and Mertens's grandfather, a bilingual teacher, refused an officer's commission on principle. Mertens is worried about his village. "Brussels is coming this way," he said, explaining that the people here, having gained autonomy, do not want to be overwhelmed again by another French-speaking ascendancy. More of schoolchildren, taught in Flemish, have French-speaking parents. "When I was young I never heard a foreign language here," he said. "Now every day I meet people speaking French. There are days when I think I'm not in my village any more."

Marleen Geerts, 48, a computer-science teacher of 13-year-olds, says teaching French-speakers takes time. "You can't go on with the material if they don't understand it," she said. "It's a struggle." But her school provides Dutch tutoring if necessary. Some Flemish nationalists, like Johan Daelman, the head of the far-right, anti-immigrant Vlaams Belang party here and a village councilman, want to keep French-speaking immigrants from Africa out of town, too - all in the name of keeping Liedekerke "unspoiled," meaning free of the crime and racial tensions of nearby Brussels. "We don't want Liedekerke to become like a suburb of Paris," Daelman said, describing the riots, car burnings and attacks on police by mostly African immigrants to France. "Big city problems are coming here, and we want to stop it." Daelman is more explicit than others in describing part of the effort to restrict school outings to Flemish-speakers. "Part of the black community here invited relatives and friends with children from Brussels to play," he said. "There were too many, and more than half didn't understand Dutch."

This combination of national pride, rightist politics, language purity and racially tinged opposition to big-city mores and immigration is a classic formula these days in modern Europe, a kind of nonviolent fascism. Flemish nationalists have another complaint. Flemish are 60 percent of Belgium's population, and for many years now also the richest part, with much lower unemployment than Wallonia, which has been slow to convert its older industries despite subsidies. "The French-speakers used to rule us, " Daelman said. "It's not the principle of one-man, one-vote, and every problem in Belgium now becomes a problem of the communities. It's a surrealistic spectacle, and the best answer is to divide the country."

Liedekerke's effort to restrict school outings by language embarrassed both the federal and Flanders government, both of which sit in Brussels. Marino Keulen, the Flemish interior minister, annulled the decision. "It's the wrong vision and method," Keulen said in an interview in Brussels. "I canceled it immediately. They can't do it by a language test." He, too, said the problem was the popularity of the Liedekerke program with Brussels residents "who want to use the facilities of Flanders, which are of a high quality." Other ways to restrict the program, using fees and residency qualifications, seem fine - and less embarrassing. But Keulen, too, is annoyed by the subsidies to Wallonia, given that Flanders has less than 6 percent unemployment compared to 16 percent and produces 81 percent of Belgium's exports. He says he supports a federal state, but even his chief of staff, Steven Vansteenkiste, complains about a French-speaking veto. "We are a majority and very often we can't do what we want, even in our own region, because the French minority blocks us," Vansteenkiste said. "We see a lot of money going from the north to the south, but they're lagging even further behind us. They are really afraid we want to leave and drop them."

Little Liedekerke is important nationally, too, because it is part of the electoral and juridical district of Brussels-Halle-Vilvoorde, known as BHV, that has been at the heart of the long inability to form a stable Belgian federal government. Flemish legislators want to divide the district, separating the largely French-speaking Brussels, which has special bilingual status in Flanders as the federal capital, from the other two Flemish areas. That would stop French-speaking politicians from seeking votes in Flemish areas and effectively end special bilingual rights for about 70,000 French-speakers living in Flanders, but outside Brussels. But Wallonian legislators are blocking the changes, fearing that their power is eroding, that the Flemish are doing some legal ethnic cleansing and that a divided Belgium will end the subsidies that flow south from richer Flanders.

Yves Leterme, the Flemish Christian Democrat who is federal prime minister, promised constitutional changes that would enhance regional autonomy. It took him nearly 150 days to form a government, but its fate is still in question, saved only by an agreement early Friday morning to postpone the BHV imbroglio once again, until at least mid-July. In Liedekerke, Mertens finds numerous hypocrisies in the fight over children's outings. The Flanders sports association, Bloso, controlled by the Flanders government, runs sports activities and camps. But Bloso also says that children who do not speak or understand Flemish can be sent home without a refund, Mertens said. "Keulen is against the law, but they can do it," he said, "and we've written to them about it."

So Liedekerke intends to stick to its guns, but also to the letter of the law. It will soon vote on an amendment that says that its outings program "has a Dutch character," Mertens said. "And instead of saying that the monitor can refuse kids who don't understand Flemish, we will write that the monitor can refuse children who 'disturb' the outings," he said. Of course, Mertens said, smiling, "one can understand 'disturb' in different ways." To help keep out "relatives" and "friends" who live in Brussels, Liedekerke will charge them three times as much as residents. Mertens expects his two daughters, 12 and 13, to live in an independent Flanders, and thinks he may, too. "I'm convinced Belgium can't last," he said. The fight over BHV "will be seen as the start of the war between the Flemish and the French-speakers," he said. "The Flemish people are becoming more self-aware and more decisive. We've been ruled long enough by the French people, and our time has come. It may take 10, 20 or 30 years. But this Belgium will become superfluous."

Dit artikel van Steven Erlanger verscheen oorspronkelijk in de International Herald Tribune en gaf indirect aanleiding tot tal van anti-Vlaamse sentimenten in de internationale pers.

Meer achtergronden bij dit artikel op

13 Reacties:

At 16:05 Anoniem said...

Dat de IHT-redactie in Parijs gevestigd is, zegt in mijn ogen ook al genoeg over de kant van waar de wind waait. De Franstalige opiniemakers domineren het debat in het buitenland en de Nederlandstaligen staan erbij, kijken ernaar en ondergaan de ene imago-vernedering na de andere. Dit artikel omvat een veel te éénzijdige schets van de complexe Vlaamse situatie.

At 16:47 Joris Verdonk said...

Typisch die linkse bende in de wolkenkrabbers van de overbetaalde internationale instellingen! Een land of regio dat blaakt van trots en zelfvertrouwen, en zijn eigen taal, cultuur en waardenpatroon in stand wil houden, wordt zonder meer vermalen door de internationale gemeenschap en haar zelfhatend One World discours. Ik houd mijn hart al vast voor de toekomst van Nederland binnen die instellingen als TON van Verdonk zowel de PVV als de VVD decimeert en de grootste rechtse partij van Nederland wordt...

At 18:04 Thomas said...

Dit artikel is gewoon te belachelijk voor woorden en een zelfverklaarde kwaliteitskrant als de IHT onwaardig.

At 18:33 Omachus said...

Wat verwacht je van een journalist die meent dat onze taal "Flemish" is ? Duidelijk een lezer van Franstalige publikaties die verwijzen naar onze taal als "Flamand".

At 01:56 Brigant said...

Bij mijn weten is Erlanger trouwens chef van het bureau in PARIJS. Hij kan op stap gaan met een zeker 'Bretoens' (allez Frans) delegatiehoofd.

At 13:52 Danish Dynamite said...

Zolang de franstaligen Vlaanderen blijven zwartmaken in het buitenland en o.m. de VN en de Raad van Europa met leugens en halve waarheden op ons afsturen om gelijk te krijgen, zijn nieuwe campagnes van Bourgeois verloren geld. Waar ik ook kom in het buitenland ondervind ik geenszins dat er een 'gewijzigd' Vlaams imago zou zijn. Wel is meer en meer geweten dat de problemen in België tussen de twee taalgroepen vergroot en dat een definitieve scheiding een ernstige mogelijkheid is. Wat ik graag beaam! De franstaligen spreken alleen over solidariteit als het gaat over miljarden euro's blijven krijgen van Vlaanderen, maar voor de rest steken ze Vlaanderen een mes in de rug waar het maar kan. Stop dit onrecht. Het is hoog tijd voor de Republiek Vlaanderen!

At 16:36 Luc Van Braekel (op IFF) said...

In "De Zevende Dag" zei VVB-erevoorzitter Peter De Roover vandaag dat het niet Erlanger is die de term "nonviolent fascism" gebruikt, maar dat hij die woorden in de mond legt van tegenstanders van Vlaanderen. Ik heb het zonet nagekeken, en het klopt niet wat De Roover zegt, de term komt wel degelijk van Erlanger zelf.

Anderzijds komen we er niet met dergelijke artikels af te doen als "belachelijk" of het product van een "linkse bende". Op het internationale forum 'heeft' men geen gelijk, men 'krijgt' gelijk. Een gerichte PR-strategie is dus nodig. Maar het is niet met het benoemen van een 'voorlichtingsambtenaar' dat Vlaanderen zijn kansen om gelijk te krijgen zal verhogen...

At 16:36 Luc Van Braekel (op IFF) said...

@Omachus: Ik erger me ook aan het gebruik van "Flemish" of "flamand" om onze taal aan te duiden, maar zolang er Vlamingen zijn die zelf militeren voor een "Vlaamse taal" (bijvoorbeeld Herman Boel) of die het streven naar een standaardtaal dwarsbomen (Brigant bijvoorbeeld, die vasthoudt aan het schrijven van 'Ijzer' in plaats van 'IJzer' omdat dit nu eenmaal de 'Vlaamse' schrijfwijze zou zijn), moeten we buitenlanders geen verwijten maken. Het is onze eigen tweedracht en het verwaarlozen en verloederen van onze eigen taal die ons op dat vlak parten speelt.

At 16:38 Vlaamse Web Ring said...

@ LVB : zeer terecht opgemerkt :"Onze eigen tweedracht ...".

We hebben het gedurende bijna één jaar lang kunnen ervaren : Leterme is aan de macht, maar eigenlijk omdat hij maar 30% der kiezers kan verzamelen met zijn partij (coalitie) blijft hij toch federaal machteloos want in het zuiden van het land verenigen ze zich over de partijgrenzen heen. De Vlamingen lopen altijd maar achter het "grote gelijk" zonder hun macht te verzamelen door samen te werken.

At 17:28 Omachus said...


er zijn ook Walen die menen dat er zo iets is als een Walse taal. Maar het grote verschil voor ons is dat na 1830 de mythe is gecre-eerd door Franstaligen dat er zoiets was als een Vlaamse (boerkens)taal, verschillend van het Nederlands, zodat de afscheiding van Nederland beter kon goedgepraat worden ("want jullie spraken niet eens dezelfde taal").

Telkens ik een Franstalige hoor spreken over le "Flamand" als onze taal vraag ik hem/haar of hij het "Wallon" als taal machtig is.

At 17:29 David said...

Ik had van Vincent toch een radicalere stellingname verwacht dan dit tekstje. Dit keer geen pleidooien tegen de EU, tegen de VN of, gezien de omstandigheden, tegen Belgisch lidmaatschap van de Raad van Europa, maar maakt hij zich ervan af met enkele citaatjes. Voor mijn part: fuck de Raad van Europa en laat Vlaanderen zich als onafhankelijke vrijstaat profileren als één van de weinige landen zonder internationale engagementen buiten defensie (NAVO) en handel (EFTA, WTO, bilaterale vrijhandelsverdragen)!

At 00:12 Brigant (op IFF) said...

LVB er zit een verschil in het artikel gepubliceerd in de NYT en die in de IHT.

NYT:"That combination of national pride, rightist politics, language purity and racially tinged opposition to immigration is a classic formula these days in modern Europe, what critics call a kind of nonviolent fascism."

IHT:"This combination of national pride, rightist politics, language purity and racially tinged opposition to big-city mores and immigration is a classic formula these days in modern Europe, a kind of nonviolent fascism."

Ijzer ipv van IJzer lijkt mij logischer. Mij hebben ze altijd op de vingers getikt als ik meer dan één hoofdletter hanteerde. 'Vlaams' is een term die ik als een synoniem zie voor 'Belgisch Nederlands' (mengelmoes van dialect & Standaard Nederlands).

At 00:13 Marc Huybrechts (op IFF) said...

@ Vincent

Het is natuurlijk gemakkelijk van akkoord te gaan met de inhoud van je artikel. Juist zoals De Standaard al lang geen "kwaliteitskrant" meer is op Vlaams niveau, zo ook is de IHT al geruime tijd geen kwaliteitskrant meer op internationaal niveau. Vooral nadat die krant in de handen is gekomen van de radikaal-linkse NYT, nadat de meer centrum-linkse Washington Post haar aandeel had verkocht aan NYT.

Ik heb maar 1 kleine opmerking of klachtje, i.e. ik zou de NYT niet een "centrumlinkse" krant meer noemen. Er komen daar nog wel af en toe interessante stemmen aan bod, en zij hebben ook wel enkele 'token conservative' columnisten in een zee van linkse commentatoren, maar haar redactionele lijn is tegenwoordig radikaal-links. Vooral op het terrein van internationale gebeurtenissen en van USA buitenlands beleid. Men mag zelfs gerust beweren dat de NYT redactie (en de hoofdaandeelhouder) zich op die terreinen zelfs als perverse westerse zelfhaters gedragen en soms zelfs als Amerikaanse landsverraders. Op andere terreinen, bijvoorbeeld ecomomisch beleid, kan men ze wel redelijkerwijze als "centrumlinks" betitelen.

Het is helemaal niet verwonderlijk dat de contemporele IHT in Parijs de ideologische lijn van het moederhuis in de NYT volgt. En het is dus ook niet verwonderlijk dat de de IHT "onwaardige" artikelen kan publiceren over een detail-problematiek (vanuit globaal standpunt bekeken) als interne Belgische problemen. Gelukkig gaat de NYT al geruime tijd financieel achteruit, en blijft zij gradueel haar clienteel verder verliezen zodat de 'geestelijke damage' die ze doet op lange termijn ook wel zal verminderen.

Men moet ook bedenken dat de 'Vlaamse' media zich wel hoofdzakelijk laten informeren over de USA door de radikaal-linkse NYT en haar dochter in Parijs (IHT). Het is dus niet verwonderlijk dat mensen gelijk Van Cauwelaert en Knack met een eenzijdig en bevooroordeeld beeld zitten omtrent globale problemen. En hun lezers natuurlijk ook, zoals duidelijk geillustreerd werd door sommige van de reacties op je jongste kritiek op de eenzijdige misvoorstellingen omtrent het Arabische-Israeli conflict.


Een reactie posten